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生体コンピュータ少女とパイロット

1

機体から離れるように歩いて、振り返る。
見た目はこの空軍の標準的なものだ。
性能も標準的でユニットの交換で幅広い任務に対応できるという。
運動性能も高く、ミサイルを打ち尽くしたあとの空中戦でも優位になれる、とも。
しかし、搭載している火器も火器管制システムも大幅に性能が向上し、ミサイルの撃った時点で勝負が決まっているご時世にどこまで意味があるのか。
最大の問題は今のAIだ。
「音声認識は甘い。反応も従来型よりも悪い。何が新型なんだかさっぱりわからん。予算削減の一環か? だとしたら勘弁してくれ。一緒にこっちの命も削れちまうんだぞ」
言い切ってからため息をつく。
まったく、こんな愚痴をこぼしている場合ではないのだ。
今回のフライトで得た感想も何もかもレポートにまとめねばならない。
再び、向きを変えて歩き始めた時だ。
かつん、かつんと誰かがタラップを降りる音がした。
振り返るとそこには見慣れないパイロットスーツらしきスーツを着た少女が立っている。
そこで俺は新型AIの正体を直感的に理解したのだ。

やらかした、と思った時には遅かった。
俺はこの10代前半の少女に見える人工生命体に振り回されていた。
「では、この問題への対処はこれで」
「いや、それなら、こちらの案のほうが」
「それは先ほどの対処と整合性が」
「……」
万事がこの調子だ。
黙っていると、強い視線を感じる。
顔は何を感じているのかわからないほどフラットだ。
ただ、目には力強さを感じる。
その視線の威力の前にはどんな走行も無力だろう。
「正しい。矛盾する」
「なぜ、黙ったのですか」
そりゃあ、プライドがあるからだ、とは口が裂けても言えない。
新しい機体に搭載されているパイロット支援システムは特殊だとは効いていたが、ここまで特殊とは聞いてなかった。
支援システムは学習機能を持ったコンピュータが主だ。
パイロットの癖を学習し、操作の補助を行うのがその役割で、鍛えれば操作の先読みやパイロットそっくりの動きができる。
どう特殊なのかも聞かなかった俺も俺だが、まさか、少女の形をしたものが搭載されているとは……。
「何か」
「いや、悪いが休憩していいか?」
「問題ありません。あなたが機長です」
「機長、か」
確かに機長になるが単座型で機長もへったくれもあったものではない。
「休憩ではなく、今日はここで切り上げる。明日、問題点をレポートにして提出する。それまでは機体の整備をしてくれ」
「整備の場所は」
「指示は受けているだろう?」
「肯定です」
「なら、よし」
「了解しました。整備を行います」
見送られながらブリーフィングルームを後にした。
まったく、先が思いやられる、と首をもみながら自室に戻る。
ソファに座るとそれだけでどっと疲れが押し寄せてきた。
やるべきことはあるのだから、このままゆっくりするわけにもいかない。
コーヒー一杯をゆっくり飲んで、それから仕事にとりかかろう。
我ながら名案だ、と腰を浮かせた時だ。
「どうぞ」
いつも使っているマグカップにコーヒーがたっぷり注がれていた。
「ありがとう」
気を落ち着かせるために一口飲む。
飲みなれた自分好みの味だ。
「なぜ、俺の部屋にいる」
「ここで整備をせよ、と指示を受けています」
マグカップをテーブルに置いて、俺は深いため息をついた。
いったい、これからどうなってしまうのだ、俺は。

2

部屋の隅を見ると何やら半透明のカプセルがおかれている。
大きさは2m程度、天井すれすれだ。
横幅は1mほどだろうか。
「整備ポッドです」
「お前のか」
「肯定です」
セキュリティを確保するため、基地内の施設はあちらこちらで認証が行われている。
個人に与えられる部屋も同じく。
この部屋にこのカプセルを搬入できた、ということは、俺以外の人間の許可は得られている、と考えるのが妥当だ。
「なぜ、俺の部屋なんだ?」
「ブリーフィングを行いやすくするため、と聞いています」
こんな真っすぐなやつに悪質なジョークを言うんじゃない、と内心で悪態をついた。
「わかった。整備はこのカプセルで行うのか?」
「肯定です」
「では、さっそく整備に」
「作業は完了しています」
「……何?」
「先ほど、完了しました」
時間を稼ごう、というのがそもそも無駄なのだ。
これは本腰をいれて戦うべきだ。
腹を決めて、コーヒーを飲む。
うまいのが癪だ。

3

「作業効率が落ちています。作業を中断し、休憩をとることをお勧めします」
とコーヒーの入ったマグカップが差し出される。
これは休むしかない、とマグカップを受け取る。
言い合っても勝ち目はない。
愚直、不器用な部分は変わる気配がない。
最初の評価を撤回するほどにまで進歩した。
信用して使えるレベルになったわけだ。
「何か?」
「砂糖いれたな」
「肯定です。脳のエネルギー源だと聞きました。口に合いませんでしたか?」
「ブラック派なんだよ、俺は」
取り替えようとする手を制して、俺は甘いコーヒーを飲んだ。

カシスと誕生日

今年も誕生日がきた。いくつになったのか、と聞かれるとたいてい、はぐらかすことにしている。

正直に答えても信じてもらえないから。

私が生まれたのはAD2047年7月14日。

今年がAD2117年。

単純に数えて70になる。

ヒトで言うならお婆さんだけど、FSは違う。

自分のなりたい姿をとれる。

私は若い、もしかすると、幼いかもしれない姿を選んで、ここにいる。

ヒトにあわせて年相応の姿をしていれば、驚かれることはないだろうけど、そうするつもりはなかった。

「カシスちゃんは今年でえっと、70だっけ」

「そう」

「そっかぁ」

事実を確認した、という調子で友人の瞬子は天井を見た。

顎に指を添えて、何かを考えている様子。

「誕生日のケーキ、どうしようかなって」

「ケーキならオーソドックスなものがいいわ」

「うん、それで考えておく。あとは、ろうそく」

「70本さしたら賑やかなことになりそうね」

「キャンプファイアーみたいになっちゃうよ」

瞬子は笑う。

「そうしたい?」

「ケーキの表面がぐずぐずになってしまいそうだもの。しなくていいわ」

「じゃあ、太めのろうそくで7本」

「縁起のよさそうな数字だわ」

「10年後には8本。末広がりのいい数字になるよ」

と瞬子は遠くを見る目をして言った。

「10年なんてあっという間よ。あなたの10年後の誕生日も祝うから」

「ありがとう。楽しみにしてる。あれ、どっちの誕生日の話をしているのか、わからなくなっちゃった。そうそうプレゼントも用意しているから、楽しみにしていてね」

「ええ、楽しみにしているわ」

選んでもらった誕生日プレゼントはどんな些細なものでも特別だと思う。

できる限り集めて保存することにしている。

ヒトと過ごした証であり、宝物である。

けれど、私がそうするのはヒトから見ると不思議らしい。

前にハガラズには話した時は、目を丸くしてたっぷり数秒してから大笑いされた。

普段はばっさり切り捨てているのにそういうところは義理堅いのだな、とも言っていた。

何もそこまでいわなくてもいいでしょうに。

そんな彼からのプレゼントも大切にしまってある。

これからも様々なものが贈ったり、贈られたりするだろう。

たとえ、ものがなくなったとしても確かに覚えている。

誕生日を祝うのは、互いに互いを覚えているのだと確かめ合う儀式。

私はこの日を誰かと迎えられることを嬉しく思う。

「なんか楽しそうだね」

「ええ、楽しいもの」

「素直になったね」

「ふふ、そういう日もあるのよ」

カシスとぐーたらさん

カーペットの上には寝転んでいる人物が一人。
気持ちよさそうに静かに寝息を立てている。
「いい加減、起きてほしいのだけど」
と言ってみるが起きない。
しばらくは部屋の隅を掃除しているが、やはり目覚める気配はない。
「起きないと掃除するわよ」
近づいて言っても気持ちよさそうに寝ている。
この音の中、よく眠れる、と思いながら、掃除機の設定を弱にしてから背中にあてる。
すると彼は文字通り飛び起きて、背の低いテーブルのふちに頭をぶつけた。
浅くバウンドして床で動かなくなった。
それを見てカシスは掃除機を止めると静かにおいて彼に近寄った。
軽くゆすってみるが、起きる気配がない。
手をあてて、呼吸と脈があるのを確認し、そして、短く息を吐いた。
すぐに台所に向かい、戸棚から氷嚢を取り出す。
氷嚢に氷と水をつめ、タオルでくるみ、彼の頭に当ててやる。
いたずらするときは危険な要素を排しておこう、と考えながら。

私の目になって

「いくら雨宿りだっておれはこんな古びた館は嫌だぞ。いったい、いつの時代に誰が作ったかわからないのに」
「数十年は昔だろうな」
俺の言葉にレイフが眉をひそめる。
埃で調度品から床まで白くくすんでいる。
「ジャック、もう少しましなところで休もうぜ」
「おいおい、どこにそんな場所があるんだよ」
俺は肩をすくめて言ってやる。
ここまでの道に建物らしい建物はなかった。
街まで行く頃には服も荷物も水浸しになっているだろう。
「わかった。雨宿りしている間だけだ」
「別にここに長居をするつもりはない。もしかして、お前、怖いの苦手か」
「苦手なわけあるか。埃っぽいのが苦手なだけだ」
「そうか」
と漫才をやっていると、奥のほうで物音がした。
「先客でもいるのかな?」
「ど、動物だろう」
「なら、調べないとな」
この巨大な玄関ホールだと音が響いて、どの位置からなのかはわかりにくい。
正面の通路から聞こえたような気はする。
腰のベルトからライトを抜き出し、ヘッドをひねる。
白い光がまっすぐに伸びるのがわかる。
これは確かに埃が多いな。
そのまま、ライトを正面の通路の奥に向ける。
見通しのいい通路を白い光が貫くように照らす。
「何もなさそうじゃないか」
とレイフ。
「そのよう……ん?」
奥に人影が見えた。
これは先客か、とライトを下げる。
「……私の目に」
何か聞こえた。
光が眩しすぎたか。
「目が痛いのか。すまな――」
「私の目になってぇっ」
うずくまっていた人影が上半身をふらふらさせながら迫って、それは途中までで加速をつけて迫ってきた。
「ぎゃあっ!」
横にいたレイフが悲鳴をあげて走っていく。
それに気を取られたのがまずかった。
「目になってぇっ」
化け物の突進をもろに喰らって俺は床に転がった。
「くっそ、離れろ……」
と相手の顔に手をあて引きはがそうと、
「……そんなにパワーないのな」
腕の長さの違いもあって、私の目になっておばけの手はこちらの顔に届かない。
腕が伸びるわけでもないし、何でもない。
「なんだ、お前」
レイフは戻ってこない。
あのバカは今度、お化け屋敷に封印してやろう、と思いながら俺はおばけの正体を調べてやる。
そのまま、押し倒してやると、やや動きが変わった気がするが気のせいだ、ということにしてやる。
「おとなしくなりましたねっと。そんじゃ、診察ー」
ぼろぼろの服を剥ぐ。
こいつの正体は機械人形だ。
アンドロイドやガイノイドよりも機能も単純だが安価なのが特徴で愛用者は多い。
関節やメンテナンスハッチの端子を見て、
「だいぶ、古い型なのだな、お前」
返事が返ってこない。
やはり、服を剥がされたのがよほどショックだったか。
そもそも、言葉を解する能力が失われたのか。
経年劣化のせいで髪はぼろぼろで、人工皮膚にも乾いてばりばりだ。
本来はきれいだったろうに……勿体ない。
「一番まずいのは光学センサーだな。とりあえず、見えるようにしてやるよ。これも何かの縁だ」
幸い、手持ちのカメラと端子の規格はあうようだ。
汎用ドライバもついているだろうから、何とかなるだろう。
カメラを頭の高さで合わせ、バンドで固定する。
ケーブルを繋いでカメラのスイッチオン。
やや、しばらくしてから、機械人形が身体を起こした。
まわりを警戒するようゆっくりと、見て、そして、ゆっくりと立ち上がった。
「お、見えるようになったか。よかった」
「私の目になって……」
「それじゃ足りないか?」
まぁ、その場しのぎだしな、と思ったら脛を蹴られた。
見えにくいという抗議の割にはクリティカルだ。
俺はしばらく脛を抑えて蹲った。

それが彼女との出会いだった。
この後、俺はレイフと一緒に彼女のレストアをはじめた。
作業量はとにかく、多く、出費もかさんだ。
とはいえ、誰かが直してやらなかったらかわいそうじゃないか。
人形は愛でられるためにあるのだから。

提督と肉そばと

「さみぃ……っ」
暖房のきいた店内に入ると外の寒さが際立つ。
カウンター席がふさがっているのを見てからテーブル席に腰を下ろした。
寒いからざるそばはないな、と彼はコートを脱ぎながらメニューを覗いていると、
「すみません、相席でもよろしいでしょうか」
と店員に話しかけられた。
「どうぞ」
というと店員は感謝の言葉を述べて、席を離れた。
肉そばにでもするか、と彼が考えていると相席する客が向かいに座った。
存在感の薄いようで影はしっかり見える、そういう不思議な男だった。
「ありがとう。時間に余裕がないので助かる」
と男。
「困ったときはお互い様ですよ」
「ここの店ははじめてなんだ。君はよく来るのか?」
「ああ、月に2回か3回ぐらいは」
「おすすめは何かあるかな?」
寒いから力そばもよさそうだが餅を焼くのに時間がかかる。
急いでいるのならかけそばだがそれでは味気ない。
「肉そばがおすすめですよ。僕はそれを頼むつもりでした」
「では、わたしもそうしよう」
彼は店員を呼ぶと肉そば2つを注文した。
「どんな味か楽しみだ」
「オーソドックスな肉そばですよ。豚肉に軽く味がついている」
「陸の食事は久しぶりでね」
海で仕事しているのだろう、と彼は男を見た。
「わたしの顔に何か?」
「いや、陶器のような肌だと」
「よく言われる。日焼けしてないだけだよ」
と男は笑った。
日焼けしてないでこうなるものか、と思っていると支給された携帯端末が震えた。
男に頭を下げてから彼は端末の画面を確認した。
敵の襲撃にあった遠征部隊が帰還したという連絡だ。
荷物をすべて投棄したのが功を奏し、艦娘には被害がなかったようだ。
秘書艦である叢雲に後をよろしく、と返信する。
「お仕事かな」
「ええ。部下がちょっとやらかしたようです。……怪我がなくてよかったですよ」
「それは不幸中の幸いだ」
「同感です」
そこに肉そばが運ばれてきた。
つゆと肉の香りが混ざり鼻腔をくすぐる。
彼と男は同時に割り箸を割り、いただきます、と手を合わせて、一緒にすすり始めた。
食事中は無言だ。
二人とも勢いよくそばをすすり、肉をつつき、つゆも一滴残らず飲み干した。
「いい食べっぷりですね」
「向こうの食事もうまいが陸の食事のほうがなじみがあるな」
「異国で働いているのですか」
「そんなところだ」
と男は浅く頭を下げて、ポケットから端末を取り出して画面を確認した。
数度、画面をタップしてからすぐにポケットにしまった。
「お仕事ですか?」
「部下から一仕事ついたと連絡があった。優秀な部下に代理を依頼しているが、ここでゆっくりしているとわたしの立場が危うくなる」
「違いないですね」
と彼が返事をすると男はふっと笑った。
勘定を済ませて二人は店の外に出た。
海からの風は冷たい。
彼はコートの襟を立てた。
「久しぶりに人間らしい食事ができたよ、ありがとう」
「そんな大げさな」
彼が振り返ると男は背を向けて歩き出していた。
「縁があればまた会おう」
と男の声が風に乗って聞こえた。
「はい」
と彼は返事をして歩き出す。
しかし、あることに気が付いてすぐに振り返る。
男の向かった方角は海だ。
海に飛び込んだのではないか、と。
すでに男の姿はない。
波止場の縁に立って海面を覗きこむが何も浮いてはいない。
ふと、視線を上げると海面を切って進む何かが見えた。
人の腕だ。
それも左右に揺れながら波間に消えていった。
静かに彼はその場を後にした。

見てくれを無視して食べる

謎の生物

「見てください。こいつはxxxxの幼体です。見てくれは可愛いですが……おっと、今、噛み付こうとしました。この口を見てください。小さな牙が沢山あります。見た目が可愛くても触らないようにしてください。……ああ、正面から酸をかけられました。この酸は強力で大変危険です」

「あそこで人を襲おうとしているのがxxxxの成体です。動きは素早く、力もとても強いですが、視野が狭く聴覚も弱いため不意打ちにはとても弱いです。肉はとても淡白でとてもおいしいのも特徴です。今晩の夕食はあれにしましょう」

おいしいのかどうか

「幼体は肉が柔らかく臭みもないのでそのまま食べられます。まぁ、おこのみで塩でしょうか。成体は臭みがある場合もあるのでハーブか何かで臭みを消してやったほうが美味しく食べられるでしょう」

某ゲームの駆逐艦

「あれは駆逐艦イ級です。後ろ足があるので後期型のようです。近づいてみましょう」

「見た目は小さいですがこいつの砲撃は本物です。正面から喰らわないよう気をつけましょう」
*開幕雷撃*
「一見、食べる部位が全く無いように思えますが、この外殻の内側には筋肉が詰まっています。歯ごたえがあっておいしいと言われていますがどうでしょうか」

凶悪な宇宙人(美味)が攻めてきた

「あいつらが攻めてきた時、全員がもうおしまいだと思ってたんじゃないか? なんて言うんだっけ、あいつらが使ってる戦闘機……まぁ、名前はいいか。あいつら、ビルで自爆事故してな。で、外に放り出された奴をボコって、試しに誰かが食ったんだよ。うまくってさ。それでかな、皆、火がついたんだ」

「軍だっけ。食べていいか調べるのにペーストを肌の上に乗せて数時間待つとかやるの。ああいうのなしでがっついてたな。俺もまぁ、その一人なんだけど。見てくれは悪いが確かに肉の味がしたんだ。で、表面の焼けている部分を食べ尽くしたあとに、皆で顔を見合わせて、ほんと”あ”って感じだったな」

「軍とか科学者連中がOKを出す間に俺たちは奴らを調理して食うことを覚えた。火を通せば問題ないし、食えそうにないのは内臓だった。それも時間の問題だったが――最初に劣勢になっていたのは一発、ガツンとやられちまったからじゃないか? 食われる側になってあいつらびびったんじゃないか」

「もう、がったがただったじゃん。地上から姿を消して、空もおっかなびっくりでさ。空軍の連中が来たらすぐに尻向けて逃げるんだもんな。傑作だったぜ。落ちたら食われると思ったら無理もないが」

「配給が始まってからは忘れてたんだ。久しぶりに食ったらまずくってな、あいつら」

元ネタ